norma sklarek

Gefotografeerd door: Met dank aan het American Institute of Architects (AIA)

In 2008 ontving Norma Merrick Sklarek de prestigieuze Whitney M. Young Jr. Award van de AIA. Bestuurslid Anthony Costello noemde Sklarek de ‘Rosa Parks of Architecture’.

Norma Merrick Sklarek was een vrouw met vele primeurs. Vanaf 1954 was ze de eerste Afrikaans-Amerikaanse vrouw die een architectuurlicentie in New York verdiende, en twaalf jaar later werd ze de eerste in Californië. In 1959 was ze de eerste zwarte vrouw die lid werd van het American Institute of Architects, waar ze in 1980 de eerste was om verkozen te worden, een zeer prestigieuze eer. En dit zijn slechts een besprenkeling van haar prestaties.

 

Als iemand die de weg bereidde – vaak de enige vrouwelijke of de enige Afro-Amerikaan op haar werkplek – had Sklarek zelf geen mentor. Naarmate haar carrière vorderde, wijdde ze zich aan het bieden van wat afwezig was tijdens haar traject naar anderen. Ze nam ontluikende vrouwelijke en minderheidsarchitecten onder haar hoede en gaf begeleiding en advies. Architect Roberta Washington noemde Sklarek ‘de regerende moederkloek voor ons allemaal’.

 

Sklarek schitterde vanaf het begin, ondanks de kans dat ze tegen haar aan lag. Ze werd geboren in 1926 in Harlem aan West-Indische ouders. Haar vader, een dokter, moedigde haar aan om verder te denken dan de carrières die gewoonlijk geschikt worden geacht voor vrouwen en Afro-Amerikanen. Hij zag haar aanleg voor zowel wiskunde als ontwerp en stelde voor dat ze architectuur zou nastreven.

 

Ze ging naar Barnard waar ze een Bachelor of Architecture diploma behaalde, maar werd afgewezen door de 19 bedrijven waar ze zich op toelegde na haar afstuderen. Een vrouwelijke architect zijn was zeldzaam, een zwarte architect zijn was zelfs nog meer. “Ze huurden geen vrouwen of Afro-Amerikanen in, en ik wist niet wat het was [werkt tegen mij]”, zei Sklarek in een interview in 2004.

 

Uiteindelijk nam ze een baan bij het New Yorkse Departement van Openbare Werken, maar vond dat haar ware vaardigheden onderbenut waren. Ze studeerde tegelijkertijd voor het examen voor architectuurlicenties en gaf haar eerste doorbraak over haar baanbrekende reeks Afrikaanse-Amerikaanse vrouwen.

 

Uiteindelijk kwam Sklarek terecht bij Skidmore, Owings & Merrill, een prestigieus bedrijf waar ze vijf jaar werkte, voordat ze naar Californië verhuisde en een baan bij Gruen Associates nam, waar ze twee decennia bleef. Sklarek was de enige zwarte vrouw in het bedrijf, maar ondanks de kritische blik die ze aanvankelijk voelde, is dit de plek waar ze echt naam begon te maken in de wereld van de architectuur. Uiteindelijk werd ze de eerste vrouwelijke directeur van het bedrijf, ja.

 

Terwijl veel architecten de gezichten van projecten zijn, werkte Sklarek achter de schermen als een productie-architect. Ze werkte samen met ontwerparchitecten, nam vervolgens hun visie en maakte ze een realiteit. Marshall Purnell, een voormalig president van het American Institute of Architects, zei dat Sklarek meer dan in staat was om te ontwerpen, maar het was ongehoord om een ​​Afrikaans Amerikaans vrouwtje in die klantgerichte rol te hebben. Maar de zoon van Sklarek, David Merrick Fairweather, zegt dat zijn moeder overwoog het gebouw het gemakkelijke deel te ontwerpen en vond het een uitdaging om een ​​project tot een goed einde te brengen. “Ze zou het echt maken,” zei hij. “Wat voor soort beton. Wat voor soort moeren en bouten. Wat voor soort glas. Ze was in productie en ze zou je vertellen dat productie het echte werk was. ‘

 

Maar Sklarek zag haar rol, ze excelleerde erin. Zij was verantwoordelijk voor het bouwen van belangrijke projecten zoals de Amerikaanse ambassade in Tokio, het Pacific Design Center en Terminal 1 op Los Angeles International Airport, om er maar een paar te noemen. In 1985 maakte ze opnieuw geschiedenis toen zij en collega-architecten Margot Siegel en Katherine Diamond een van de grootste vrouwelijke architectenbureaus in het land lanceerden, en zij werd de eerste zwarte vrouw die een architectenbureau startte.

 

Met een carrière die nooit leek te vertragen – ze was op meer boards en commissies dan menselijk mogelijk leek – Sklarek vond nog steeds altijd tijd om degenen te begeleiden die in haar voetsporen traden. “In de architectuur had ik absoluut geen rolmodel,” zei ze. “Ik ben blij dat ik vandaag een rolmodel kan zijn voor anderen die volgen.” In 2008 gaf de AIA haar de Whitney M. Young Jr. Award, die architecten erkent die de verantwoordelijkheid van het beroep vertegenwoordigen om sociale kwesties aan te pakken. Ze stierf dat jaar op 85-jarige leeftijd, met zoveel mooie gebouwen, en ook nog aan de Howard University Norma Merrick Sklarek Architectural Scholarship Award, waar ze nog steeds leeft..

KRIJG GEÏNSPIREERD: door deze baanbrekende vrouwen